Principale architetturaLe terme romane di Bath: una storia di due architetti, una competizione accesa e un affascinante restauro

Le terme romane di Bath: una storia di due architetti, una competizione accesa e un affascinante restauro

Credito: Paul Highnam / Country Life
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Alla fine del XIX secolo, gli omonimi bagni caldi di questa città furono rifusi nella loro forma moderna. Clive Aslet descrive questa affascinante trasformazione. Fotografie di Paul Highnam.

Nel 1871, l'architetto cittadino di Bath, Maj Charles Edward Davis, era preoccupato per una fuga dal bagno del re. Accanto alla Pump Room, questo era il più grande dei quattro bagni pubblici della città e i visitatori si erano immersi nelle sue acque calde e maleodoranti sin dal primo Medioevo. Con nicchie semicircolari in cui potevano riposare e sovrastato da una statua del mitico fondatore di Bath, il re Bladud, faceva parte di un insieme architettonico magnificamente eclettico; un disegno del 1675 mostra un padiglione fantasioso al centro e un balcone a strappo sul quale gli spettatori potevano sporgersi per osservare gli uomini e le donne sottostanti - il bagno veniva quindi mescolato e nudo.

Il bagno vittoriano era più modesto, ma falliva. Sebbene continuasse a pubblicizzare le proprietà curative delle sue acque - buone per reumatismi, gotta, paralisi e debolezza generale - il periodo di massimo splendore georgiano era da tempo finito. Le stazioni balneari avevano conquistato il mercato estivo e la stagione invernale di Bath è stata eclissata da quella dei nuovi arrivati, come Harrogate. La fuga d'acqua dal bagno del re, abbassandone il livello, simboleggiava un declino più ampio.

Per indagare sulla perdita, Davis ha utilizzato potenti pompe per rimuovere una miscela di fango, piastrelle romane e vecchi materiali da costruzione a una profondità di 20 piedi. Questo rivelò il fondo di un bagno romano, rivestito di piombo. Il lavoro dovette terminare quando il proprietario del Duca di Kingston nel XVIII secolo, nelle vicinanze, si oppose alla perdita di acqua, ma Davis tornò al compito più tardi nel decennio, quando la Bath Corporation ottenne i diritti sull'acqua.

Fu impiegato un costruttore per scavare un tunnel lungo un antico drenaggio, 6 piedi sotto terra. Parzialmente collassato, lo scarico era poco più di un metro di altezza; non c'era luce e il vapore della sorgente calda divenne sempre più intenso mentre i tunnellisti si facevano strada. Alla fine, hanno scoperto che stavano procedendo parallelamente a una grande muraglia romana.

Davis prosciugò il bagno del re, scavò attraverso il fondo e scoprì che era direttamente sopra la sorgente della sorgente calda, che sgorgava ancora nel serbatoio rivestito di piombo in cui i romani avevano gettato preziose offerte alla dea Sulis Minerva.

Secondo gli standard moderni, i metodi di Davis erano di alto livello. Non aveva alcuna responsabilità nel distruggere gran parte del King's Bath, che ora rappresenta una fase interessante dello sviluppo del sito. È altrettanto bene che non fosse a conoscenza delle molte monete e dei reperti che giacevano tra il limo e le macerie sul fondo del serbatoio; furono lasciati indisturbati fino allo scavo sistematico di Barry Cunliffe nel 1979-80.

Tuttavia, la città che conosciamo oggi deve il recupero del suo punto di riferimento più famoso a Davis. Sebbene personalmente non abbia avuto successo nel suo tentativo di modellare l'aspetto, ha aperto la strada a un architetto più illustre, John McKean Brydon. Bath non è strettamente associato a Brydon come lo è con John Wood (Elder and Younger), Thomas Baldwin o addirittura il restauratore dell'Abbazia, Sir George Gilbert Scott, eppure ha fatto tanto quanto chiunque per modellare il cuore della città.

I bagni non furono l'unica cosa che attirò i romani su Aquae Sulis: era il punto in cui la Via Fosse attraversava l'Avon e qui costruirono un forte. Ma era diverso da tutti gli altri insediamenti. Le sacre acque fumanti che si riversavano, arancioni con il loro carico di minerali, da una fenditura nella roccia provenivano dall'unica sorgente calda in Gran Bretagna. Come devono essere stati i benvenuti negli uomini e nelle donne abituati a climi più caldi.

Alla fine del I secolo d.C. era stata costruita la prima fase di un grande complesso balneare, la cui parte principale era una piscina, abbastanza grande da poterci nuotare. Fu prima coperta da un tetto a falde e poi da una prodigiosa volta . Accanto alle terme c'era un tempio di Sulis Minerva, la divinità nativa Sulis era stata fusa con la Minerva dei romani.

Il podio del tempio era stato identificato dall'impiegato archeologico di opere di James James Irvine, quando una vecchia locanda che si trovava su Stall Street fu demolita alla fine del 1860. Altrimenti, i bagni e il tempio, che si trovavano molto al di sotto del livello delle strade del XIX secolo, erano scomparsi.

Ci si potrebbe chiedere come avrebbe potuto verificarsi un'eclissi così totale di questi grandi edifici. La risposta si trova in parte in due eventi distruttivi. La battaglia di Dyrham fu combattuta a poche miglia di distanza nel 577: i sopravvissuti romano-britannici che avevano tenuto Bath furono spinti verso ovest e fu catturato dai Sassoni occidentali.

Nel 1088, Bath subì di nuovo quando fu bruciato dal vescovo Geoffrey di Coutances in una ribellione contro il re William Rufus. Quando l'antiquario John Leland visitò Bath dopo la Dissoluzione, scoprì che statue e monumenti funerari erano tra i "divers notable antiquitees" che i costruttori medievali avevano usato come pietre per le mura della città. I magnifici edifici da cui provenivano queste incisioni dovettero attendere altri quattro secoli prima che Davis scavasse la fogna.

Davis non era un uomo facile. Nato nel 1827, era figlio di un architetto, Edward Davis, che aveva studiato con Soane. Dopo essersi sposato nel 1858, iniziò a farsi un nome, vincendo un concorso per un cimitero e questo portò alla sua nomina a architetto e geometra della città nel 1863 - l'anno in cui disegnò un scritto che doveva essere il regalo di nozze di Bath per la Principessa del Galles.

Tuttavia, le relazioni con i suoi datori di lavoro erano spesso tese. Si opposero alle sue vacanze e assenze di un mese con la milizia del Worcestershire (da cui derivò il grado che invariabilmente usava). Commercianti e vicini di casa in Pulteney Street, dove abitava, venivano regolarmente morsi dai cani da caccia scozzesi che allevava. In Exposed, un recente resoconto delle attività di Davis a Bath, Doc Watson descrive in che modo Davis ha inviato un cane offensivo fuori dalla contea, piuttosto che presentare un ordine del tribunale per averlo messo giù.

Per quanto riguarda lo scavo, il suo zelo è stato accompagnato da una mancanza quasi comica di finezza nei suoi rapporti con il consiglio comunale.

Suggerimenti per le glorie che si trovavano sotto le strade di Bath erano stati dati nel corso del 18 ° secolo. Nel 1727, i lavori su una nuova fogna avevano portato alla luce la testa d'oro di Minerva che un tempo faceva parte della statua del tempio.

Ventotto anni dopo, una parte dei vecchi edifici monastici conosciuti come la casa dell'abate fu demolita, per far posto al bagno del duca di Kingston; mentre gli operai scavarono il terreno, attraversarono un cimitero sassone e raggiunsero un piccolo bagno all'estremità orientale del complesso balneare romano.

Questo bagno, che si trovava ad angolo retto rispetto alla piscina principale, fu registrato dal politico e medico irlandese Charles Lucas, che aveva usato un'assenza dal paese dopo una controversa elezione a Dublino per visitare le terme del Continente; la sua osservazione di ciò che divenne noto come Lucas's Bath apparve nel suo Saggio sulle acque (1756). L'artista William Hoare ha disegnato una prospettiva che è ora al British Museum.

Opere del 1790, nella Pump Room di Thomas Baldwin, portarono alla luce una capitale corinzia e circa 70 altri frammenti, magnificamente pubblicati da Samuel Lysons in Reliquae Britannico Romanae (1813).

Gli scavi precedenti non potevano, tuttavia, essere ulteriormente approfonditi a causa del flusso della sorgente. "Il diluvio di acqua calda", scrisse Davis per la Società Archeologica di Bristol e del Gloucestershire (Transazioni, 1883-1884), "non aveva scarichi per portarlo via."

Riaprendo la fogna romana, Davis ha permesso di scoprire la grande sala al centro delle Terme. Misurando 111 piedi per 68 piedi 6 pollici, poteva descriverlo come "completamente aperto". Parti della volta originale, fatte di scatole di mattoni vuote, ricoperte di cemento e piastrelle pesantemente, sono state trovate e conservate.

Dopo un'attenta descrizione di questi e altri reperti, Davis conclude che "i romani hanno lasciato a Bath un palazzo di salute e lusso senza eguali tranne che in Italia".

Quindi è sorto il problema di come incorporare le rovine nel tessuto della città. Dovevano essere celebrati ed esibiti, in modo da dare agli occhi di Harrogate del XIX secolo. Il bagno principale, aperto verso il cielo, era stato coperto una volta; sarebbe di nuovo coperto e un'estensione della Georgian Pump Room creata per i concerti, dopo la demolizione delle case vicino all'Abbazia.

Davis doveva redigere le specifiche per una competizione, ma era infuriato dalla richiesta. Sebbene offrisse un compenso, che inizialmente rifiutò, sentì che era molto al di sotto della dignità di un architetto cittadino, in particolare uno che aveva sperato di progettare l'edificio da solo. Com'era, la sua posizione lo fece sradicare dall'entrare. Il concorso è stato lanciato nell'aprile 1893, dopo di che 14 architetti hanno pagato i £ 2 richiesti per partecipare.

Alla fine dell'anno, l'architetto Alfred Waterhouse scese da Londra per giudicare le voci anonime, ciascuna identificata da una lettera dell'alfabeto. Ha trovato in favore di K, con O come secondo classificato. Tuttavia, come potrebbe accadere nelle competizioni, il comitato del consiglio ha ribaltato il risultato: il vincitore era O. Ma chi era l'architetto ">

La busta con il nome del vincitore è stata aperta in una riunione pubblica affollata del consiglio completo. Bath si avvicina mai al pandemonio quando viene scoperto che è vuoto.

Alla fine è emersa una spiegazione farsesca: Davis aveva collaborato con un praticante a bassa quota dell'Isola di Wight di nome Robert Broughton. Abile come disegnatore e prospettico, Broughton aveva bisogno di soldi per la sua famiglia in crescita. L'entità e il pagamento della tassa hanno quasi causato la caduta dei collaboratori, ma sono riusciti a completare il loro ingresso e si sono incontrati, a tarda notte alla vigilia della scadenza, in un ufficio preso in prestito dal capostazione presso la stazione di Waterloo. Non potevano indugiare e, mentre si separavano, Davis mise il suo biglietto da visita nella busta fatale. Tuttavia, la carta, come si rese conto in seguito, cadde sul pavimento. Lo vide lì; pensò di averne tirati fuori due.

Lo sforzo di Davis fu respinto e K reintegrato. K è stato trovato per essere Brydon, un amico dell'artista francese James Tissot, per il quale ha costruito uno studio e un castello. In seguito ha creato i nuovi edifici governativi all'incrocio tra Whitehall e Parliament Square. Come descritto da The Architectural Review alla sua morte nel 1901, aveva già progettato un'estensione meridionale del municipio di Baldwin come la prima fase degli edifici municipali.

I puristi georgiani potrebbero pentirsi del fatto che il delicato municipio avrebbe dovuto essere sopraffatto da queste aggiunte, ma i bisogni di Bath erano cresciuti dal XVIII secolo. Oltre al municipio e alla corte delle sedute forniti da Baldwin, aveva bisogno di una sala consiliare, più uffici, un tribunale di polizia e una sala per i monumenti (a sud), nonché una galleria d'arte e una biblioteca (a nord).

Brydon ha conservato ciò che poteva. Sebbene abbia dato al municipio, ora il fulcro della composizione, una cupola, altrimenti ha domato i suoi istinti neobarocco; le torrette che incoronano le sue ali sono state elogiate per la loro discrezione da The Architectural Review. L'elevazione ricurva dell'ala meridionale, con il suo fregio scultoreo di George Lawson, riscuote particolare successo.

Alla fine non c'erano abbastanza soldi per Brydon per scavalcare il bagno romano. Rimane aperto. Tuttavia, creò un colonnato, sormontato da tre lati con una serie di statue di Lawson, che rappresentavano Cesare e generali; il quarto lato si innalza più in alto, con un muro di finestre di Diocleziano del tipo visto nelle terme di Roma. Dietro questo muro c'era una sala da concerto o passeggiata romana, di cui una navata era dedicata a un museo. Questo sarà familiare ai visitatori delle Terme - ora più fantasiosamente esposti e visitati più intensamente di quanto non si sarebbe mai potuto immaginare negli anni '90 del XIX secolo - come la hall della reception dove si trova la biglietteria.

Il povero Davis era stato umiliato. Alcuni sostengono che si sia vendicato costruendo l'Empire Hotel, accanto all'edificio municipale di Brydon e descritto da Pevsner come una "mostruosità e un incredibile pezzo di architettura pomposa". Nello spirito del suo architetto, l'edificio mantiene il suo valore attraverso la pura sicurezza di sé. È questo, piuttosto che qualsiasi edificio georgiano, che costituisce il primo grande edificio visto dai visitatori di Bath mentre camminano in città dalla stazione ferroviaria.


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