Principale interniIncontra gli animali che lavorano in modo sostenibile nei boschi più belli della Gran Bretagna

Incontra gli animali che lavorano in modo sostenibile nei boschi più belli della Gran Bretagna

Credito: Millie Pilkington

Dai cavalli pesanti ai bovini Longhorn e ai cani da tartufo, non c'è modo più soddisfacente di gestire i nostri boschi che con creature grandi e piccole, conclude Vicky Liddell. Fotografie di Millie Pilkington.

Il morbido tintinnio di catene e il clonking del legname, accompagnato da uno sfondo di canto degli uccelli, è tutto ciò che si può sentire alla deriva dalle profondità di un antico bosco ai margini orientali di Dartmoor. Un cavallo fumante sta tirando un tronco in una radura, eppure, tra quattro mesi, non ci sarà più traccia che il cavallo sia mai stato lì.

Il disboscamento, un'abilità rurale tradizionale risalente a migliaia di anni fa, sta attualmente vivendo una rinascita di interesse ed è ora riconosciuto come l'ultimo strumento boschivo a basso impatto.

John Williamson ha vissuto e lavorato nei boschi della valle del Teign per tutta la vita, prima da bambino, quando ha accompagnato suo padre e suo zio nei loro contratti forestali, e ora come proprietario di Burnicombe Wood. Nel 2016 lui e sua moglie Clare hanno acquistato il legno semi-naturale da 10 acri.

"Il nostro è un bosco completamente alimentato da cavalli", mi dice John mentre seguiamo Jens, il loro cavallo da tiro pesante belga di 11 anni, sopra l'Heltor Brook in una radura ricoperta di campanule e aglio selvatico. 'Quello che stiamo cercando di fare qui è di affrontare piccole tasche da mezzo acro in un patchwork per un ciclo di 10 anni, rimuovendo gradualmente il faggio non nativo e coprendo il nocciolo. Stiamo usando vecchi metodi di gestione dei boschi per preservare l'artigianato tradizionale, come la produzione di carbone, a beneficio della biodiversità complessiva.

"Non vi è stato alcun ampliamento di binari o rimozione di cancelli", aggiunge, "quindi è completamente adatto ai cavalli, che possono farsi strada attraverso gli ostacoli, scarificandosi e fertilizzando mentre vanno."

La squadra equina, che comprende anche una pannocchia di sette anni di nome Louis, è in grado di fare una giornata di otto ore e John porta spesso i cavalli a lavorare presso il locale Fingle Woods, che è di proprietà congiunta del Woodland Trust e National Fiducia, dove i resti di una fortezza dell'età del ferro richiedevano la delicata estrazione dell'abete di Douglas.

"Ogni bosco è diverso e ogni dimensione di carico è diversa", spiega. "Riguarda la fiducia, mettendo il cavallo al primo posto in ogni situazione e sapendo quando dire di no."

Nel vicino Somerset, alcune bestie dall'aspetto piuttosto minaccioso hanno affari propri. Con le loro straordinarie corna da manubrio, i bovini inglesi Longhorn sono inconfondibili, ma ciò che è insolito è la loro scelta di pascolo. Invece di masticarsi su pascoli lussureggianti, queste mucche vengono utilizzate da Forestry England (precedentemente nota come Forestry Commission) per contribuire a creare l'habitat giusto per farfalle rare come il Duca di Borgogna. Russ Batchelor e la sua famiglia hanno pascolato il loro bestiame nei boschi delle Blackdown Hills per cinque anni, iniziando con 45 mucche e due tori e crescendo fino a un gregge di 190.

"La loro capacità di prosperare su pascoli grezzi li rende un utile strumento di conservazione", osserva Russ. "Calpestano il bracken, incoraggiano le primule e impediscono che l'intero posto si trasformi in una giungla." Arrivando a metà maggio, il bestiame rimane fino alla fine di settembre e, a parte un controllo giornaliero di Russ o suo padre, vive uno stile di vita completamente libero. "Sono molto resistenti e persino vitelli nei boschi", aggiunge. 'In cinque anni, ho dovuto solo intervenire due volte. L'unico problema è trovarli. '

Questo spirito indipendente ha occasionalmente portato i bovini nei guai e talvolta hanno dovuto essere districati da torbiere e alberi, ma sono molto amichevoli. Jack, un toro di 1¼ tonnellate che fa sentire Russ "come un pesciolino", non gli piace altro che farsi graffiare la schiena e verrà quando verrà chiamato.

Queste maestose bestie sono una sorta di doppia storia di conservazione: una volta una razza rara, stanno aiutando l'ambiente di altri animali selvatici, con l'ulteriore vantaggio di un delizioso prodotto finale.

Dalla fine dell'estate in poi, nei boschi di faggi delle South Downs vengono condotti lavori di natura più segreta, dove Melissa Waddingham, cacciatrice di tartufi e foraggiatori, e il suo labrador, Zebedeo, hanno annusato prelibatezze sotterranee per più di un decennio. I tartufi preferiscono terreni alcalini ricchi e poco profondi, di solito almeno 130 piedi sul livello del mare, e Melissa sa esattamente dove cercare.

Il cacciatore e il segugio lavorano in gruppo, con Melissa alla ricerca di indicatori del loro tesoro, come una macchia bruciata, e il cane raccoglie l'odore, che gli è stato presentato come un cucciolo strofinando l'olio di tartufo sui capezzoli di sua madre. Per fortuna, la coppia troverà il tartufo estivo nero e verrucoso, Tuber aestivum, con il suo caratteristico motivo in marmo bianco all'interno, o il tartufo Borgogna più scuro ma strettamente correlato.

"Uso un labrador perché sono leali, avidi e desiderosi di compiacere, ma a qualsiasi cane da lavoro può essere insegnato a cacciare il tartufo", rivela Melissa. "Dipende tutto dall'allenamento."

Sebbene i tartufi spesso si scambino le mani con ingenti somme, Melissa preferisce condividere le sue scoperte tra i suoi amici ed è più interessata a "rigirare il pubblico ed educarli alla gestione sostenibile dei boschi".

Secondo il vecchio proverbio forestale, "un bosco che paga è un bosco che rimane" e, con più della metà dei piccoli boschi del Regno Unito in cattive condizioni o trascurati, la loro gestione non è mai stata così importante. Gli animali svolgono un ruolo importante e, per il boscaiolo Duncan MacNeil, di Northumberland, non esiste alternativa migliore: "Non puoi parlare con un trattore, ma un cavallo è come un vecchio amico".


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