Principale giardiniLe Clos du Peyronnet, Francia: il leggendario giardino della Riviera inglese di William Waterfield

Le Clos du Peyronnet, Francia: il leggendario giardino della Riviera inglese di William Waterfield

Fotografia: Claire Takacs Credito: Claire Takacs

Charles Quest-Ritson visita il miglior giardino inglese della riviera francese. Fotografie di Claire Takacs.

Clos du Peyronnet è rinomato come il miglior giardino inglese della Costa Azzurra. Circonda una bella villa in stile Belle Epoque all'estremità orientale della città di Mentone, nel raffinato quartiere di Garavan. La frontiera italiana e il tre stelle Mirazur - nominato lo scorso anno come miglior ristorante dal sito web dei 50 migliori ristoranti del mondo - non distano più di 500 metri.

La proprietà è stata di proprietà e sviluppata dal superuomo di piante William Waterfield e dalla sua famiglia da oltre un secolo e, negli ultimi 50 anni, ha acquisito una fama quasi leggendaria tra gli amanti dei giardini di tutto il mondo. L'omaggio di un articolo di Country Life è atteso da tempo.

La proprietà fu acquistata dai nonni di William Derick e Barbara Waterfield nel 1912. Derick aveva abbandonato una promettente carriera nel servizio civile indiano su insistenza della sua ricca moglie, ma, come molte altre vecchie mani indiane, la coppia si ritirò dal freddo e dall'oscurità dell'inverno inglese. Mentone aveva una vasta popolazione di inglesi troppo svernanti a quel tempo - le loro vite ruotavano attorno al tennis club, alla biblioteca di prestiti, alla Chiesa anglicana e all'infinito At Homes. Per quasi 30 anni, i Waterfields svernarono a Mentone e trascorsero le estati nello Staffordshire.

Il giardino per il quale Clos du Peyronnet è ormai così famoso fu sostanzialmente realizzato negli anni '50 da Humphrey Waterfield, il figlio maggiore di Derick e Barbara. Humphrey era un intellettuale dotato che fu raccomandato per una Fellowship of All Souls, ma optò per la vita probabilmente più appagante di un artista. William ereditò la casa e il giardino da suo zio dopo la morte prematura di Humphrey in un incidente automobilistico nel 1971 e si trasferì a Clos du Peyronnet nel 1976, dove ha vissuto da allora. È l'ultimo dei famosi giardini inglesi della Riviera che è rimasto di proprietà della stessa famiglia da prima della prima guerra mondiale.

La casa fu costruita nel 1897, in uno stile che viene variamente descritto come pseudo-italiano, Beaux Arts o Arts-and-Crafts - all'interno di un uliveto, ripido a terrazze su sei livelli. Gli alberi non vengono più potati per massimizzare la coltura dell'olivo, ma possono crescere come elementi strutturali di grande valore ornamentale.

Il giardino di Clos du Peyronnet è di forma approssimativamente quadrata e non più di 1¼ acri, ma il design intelligente e le piantagioni intense lo fanno sembrare molto più grande.

È aperto verso il mare sul lato meridionale, ma per il resto circondato da alte mura. Questi sono fiancheggiati da cipressi che offrono ulteriore protezione dal vento, contribuendo a creare un microclima eccezionale anche a Mentone, la città più calda della Francia.

Poco del giardino originale sopravvive, ma due alte palme, la Washingtonia filifera e una bella Nolina, nel cerchio che gira, precedono l'acquisizione dei Campi d'acqua. Lo stesso vale per un glicine nodoso che si snoda lungo gran parte del bel colonnato nella parte anteriore della casa.

Il fratello di William era lo storico dell'arte Giles Waterfield, il cui romanzo The Long Afternoon (2001) era un racconto semi-fiction degli anni dei loro nonni a Mentone dal 1912 fino alla loro partenza forzata nel 1940. La descrizione del giardino di Giles è una metafora dell'artificialità e la bellezza delle loro vite: 'Come potrebbe il giardino non piacere, creato com'era su sei terrazze di lunga data che salivano sulla collina, con solo le palme e le prime mimose, che si pavoneggiavano contro il cielo - per indicare che questo era non la campagna naturale della Riviera ">

"È l'ultimo dei famosi giardini inglesi della Riviera che appartiene alla stessa famiglia da prima del 1914"

Derick e Barbara Waterfield morirono entrambi nel 1940. Nella seconda guerra mondiale, Mentone fu occupato dall'Italia e la casa e il giardino furono danneggiati dal bombardamento navale alleato e da mesi di guerriglieri. Quando Humphrey tornò nel 1946, decise di riparare la casa e rifare il giardino. Successivamente, trascorse ogni inverno lì.

Humphrey aveva già realizzato un giardino ammirato a Hill Pasture nell'Essex, che fu sintetizzato sinteticamente da William: "Buone piante, magnificamente esposte". Lanning Roper ha scritto un apprezzamento percettivo di Hill Pasture per Country Life nel 1961. Uno dei motivi per cui è stato così straordinario, ha osservato, è 'perché è stato concepito da un artista, che ha pensato in termini di una serie di composizioni paesaggistiche pittoriche con caratteristiche architettoniche e scultoree e le ha eseguite con attenzione alla forma, al colore e alla trama '.

Humphrey ha applicato la stessa estetica alla riprogettazione di Clos du Peyronnet. Il suo vicino di casa a Serre de la Madone era Lawrence Johnston e Humphrey ammiravano i contrasti di luce e ombra, colore e forma, apertura e recinzione che hanno reso preminente l'altro giardino di Johnston a Hidcote. C'è poco di Serre de la Madone a Clos du Peyronnet, ma molto di Hidcote.

Ispirato al grande pergolato della vicina La Mortola, Humphrey costruì un portico in pietra lungo la vecchia terrazza di ulivi che si estende dalla finestra principale della sala da pranzo. I pilastri sono spessi con piante rampicanti di ogni tipo. Sulla terrazza sovrastante, piantò una sequenza di archi di cipresso, i cipressi a matita italiana avvolti insieme in cima. Questi erano popolari nei giardini formali della Riviera in epoca edoardiana: Harold Peto li piantò a Villa Maryland a Cap Ferrat e Dodo Hanbury a La Mortola negli anni '20.

Riducendo il giardino in aree più piccole, la pergola e gli archi di cipresso a Clos du Peyronnet aumentano l'illusione dello spazio. Tuttavia, tale forza è la forza del progetto di Humphrey che l'impulso non è quello di esplorare, ma di salire sulle belle ampie scale che conducono verso la cima del giardino. Questi assi verticali sono incorniciati da agavi, aloe, opunzia e piante dalla struttura audace e forte. Vasi di terracotta, smaltati o semplici, alcuni acquisiti dagli eredi di Johnston, intensificano l'etica mediterranea.

L'innovazione più ammirata di Humphrey a Le Clos du Peyronnet è la sua Scala d'acqua: una sequenza di piscine riflettenti, una su ciascuna delle cinque terrazze, posizionate in modo che, dall'alto, il Mediterraneo diventi la sesta piscina, che si estende verso l'infinito. È l'unico esempio nel giardino di un paesaggio preso in prestito, aprendolo al mondo esterno.

"Le piantagioni di William sono realizzate pensando a forma, colore e idoneità"

William Waterfield fu il successore perfetto per rilevare Clos du Peyronnet. Ha fatto attenzione a preservare la struttura quando lo ha lasciato suo zio, ma, come uomo che ha letto botanica all'University College di Oxford (seguito da un Master alla Duke University in North Carolina), ha trascorso gli ultimi 40 anni a riempirlo con piante di ogni tipo. Le piante sono il suo interesse e la sua passione e il piccolo giardino ora contiene circa 1.000 diversi taxa: "Sto sempre piantando più di quanto possiate curare".

Le piantagioni di William sono realizzate pensando a forma, colore e idoneità. Dietro la casa, ad esempio, uno stretto sentiero corre tra due archi in pietra: su entrambi i lati, alberi da frutto riempiono gli stretti letti, che sono bordati da iridi bianche. L'effetto di aprile è brillante, ma la ristrettezza del percorso e l'audacia delle iridi che si estendono da un arco all'altro creano anche un'impressione di lunghezza - e quindi di dimensioni - in quello che è veramente uno spazio molto piccolo.

Tra i molti alberi più piccoli che William ha piantato vi sono la mimosa a foglie di salice Acacia iteaphylla, l'esotico Eriobotrya deflexa e il frangipani del Queensland Hymenosporum flavum. Tutti sono accuratamente posizionati per suggerire che il giardino è più grande che mai. La Beaumontia grandiflora, con i suoi grandi fiori di tromba bianchi e la Pandorea pandorana dell'Australia occidentale, si arrampicano sulle pareti della sala da pranzo, mentre la vigorosa rosa rampicante Sénateur Lafollette fiorisce abbondantemente da febbraio a fine aprile. La raccolta di circa 20 salvias arbustive comprende la Salvia scolorita con fiori neri e foglie grigie in primavera e gli enormi spirali gialli di S. madrensis, al meglio a novembre.

I fiori selvatici autoctoni che spuntano in questo giardino mediterraneo includono Acan-quindi spinosa, Arisarum vulgare e Arum italicum. Possono essere erbacce, ma creano una massa lucente e coprente di foglie sempreverdi che contrasta magnificamente con gli steli degli arbusti e degli alberi esotici tra cui crescono, oltre a conservare l'umidità.

William ama i bulbi e coltiva 300 specie e cultivar diverse in vasi di ogni dimensione e forma. Molti provengono da climi mediterranei, come il Cile centrale e il Capo Occidentale. Alcuni fiori in primavera, altri in autunno, la stagione che William chiama la sua "seconda primavera", e il ciclamino dei fioristi e la Moraea polystachya simile all'iride si sono naturalizzati. Tra le molte rarità ci sono il bucaneve autunnale Galanthus peshmenii recentemente scoperto, il fiocco di neve locale Acis nicaeensis e una collezione storica di vecchie cultivar di sarniensis nerine.

Gli piace sperimentare frutti esotici: il pranzo o la cena con lui in autunno è una sequenza di nuove delizie. I fichi e i cachi sono abbastanza comuni nei giardini della Riviera, ma qui ci sono anche litchi, crema pasticcera, noci di macadamia, cinque diversi avocado, guaiave di fragole e la guava di ananas non correlata Acca sellowiana ("sa di dolce arpica", confida).

William è un instancabile ambasciatore del giardinaggio in stile inglese in Provenza, sempre generoso con il suo tempo e la sua conoscenza delle piante. È conosciuto, lungo tutta la Riviera e oltre, per il suo entusiasmo e il suo fascino personale. I suoi successi sono stati ufficialmente riconosciuti nel 2007, quando è stato creato Chevalier des Arts et des Lettres.

Si è sposato tardi e non ha figli propri per ereditare il giardino, ma ora è registrato e protetto come monumento storico. Vi è quindi ogni speranza che il benessere di Clos du Peyronnet continuerà per i prossimi 100 anni.


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