Principale naturaL'incredibile racconto della digitale, dalla cura alle malattie all'ispirazione dei dipinti più suggestivi di Van Gogh

L'incredibile racconto della digitale, dalla cura alle malattie all'ispirazione dei dipinti più suggestivi di Van Gogh

G1YEHK Wild Foxglove Digitalis purpurea cresce lungo la pista boschiva in Tiper's Wood North Norfolk June
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Una storia di imbrogli, avvelenamenti, streghe e persino uomini di marketing ripercorre la storia della digitale, come spiega Ian Morton.

Cominciamo con un nome che richiede una spiegazione - uno che, per fortuna, è semplice. Sia la volpe che il guanto sono parole anglosassoni originali e una leggenda di quei tempi lontani raccontava come le fate simpatiche davano a Reynard i fiori della pianta da indossare sulle dita dei piedi per attutire il suo approccio alla sua preda.

La leggenda è sopravvissuta attraverso i secoli, anche se un giovane persistente potrebbe essere ulteriormente informato che, nei secoli successivi, con lo sviluppo della medicina popolare, anche i nomi regionali. Dita fatate, ditali da donna, fiori di coniglio, orata, flapdock, cow-flop, lusmore, lionsmouth, mercurio scozzese, campane di morti, guanti da strega - ne vengono registrati più di 30. Nessuna pianta ha attirato più pseudonimi della digitale.

Le campane dei morti risuonavano della natura tossica della digitale, perché tutte le parti della pianta contengono un glicoside cardiaco, il cui effetto potrebbe essere rapido e fatale. I guanti delle streghe riflettevano l'uso della pianta da parte delle sagge del villaggio che erano troppo spesso coinvolte in periodici attacchi di panico medievali e perseguitate per presunte stregonerie, ma la cui conoscenza dei rimedi per siepi era l'unica risorsa medica disponibile per i poveri delle zone rurali.

Sorprendenti bellissimi fiori foxglove

La digitale era una delle numerose piante i cui poteri curativi erano problematici. Ad esempio, l'applicazione eccessiva di un unguento verde di henbane, belladonna e mandragora, che ribolliva di un alcaloide tropano, l'oscina, poteva produrre allucinazioni del volo. Le confessioni sotto tortura hanno quindi dato origine alla convinzione, abbracciata dai pubblici ministeri e da un pubblico superstizioso, e amata dall'industria di Halloween, secondo cui le streghe cavalcano manici di scopa al chiaro di luna.

In confronto, la digitale era una pianta abbastanza mite, poiché veniva usata con cura per trattare ascessi, bolle, mal di testa, paralisi, ulcere allo stomaco, ferite aperte ed epilessia.

Tuttavia, un trattamento maldestro o un sovradosaggio possono provocare vomito, diarrea, delirio e morte. È stato registrato che i bambini sono morti dopo aver bevuto acqua da vasi in cui erano stati posti i foxgloves. La pianta potrebbe anche indurre la xantopsia, una condizione che modifica la percezione del colore, facendo apparire gli oggetti giallastri o verdi e producendo aloni blu intorno alle fonti luminose.

Alcuni critici d'arte sospettano che il "periodo giallo" di Vincent van Gogh tra il 1886 e il 1890 sia stato almeno in parte influenzato dalla xantopsia e, insieme alla malnutrizione e all'assenzio, la digitale potrebbe essere stata implicata. Ammesso al manicomio di Saint-Rémy nel 1889, a Van Gogh fu prescritto il digitale dal suo dott. Paul-Ferdinand Gachet. Dipinse due famosi ritratti del 1890 di Gachet. In entrambi, il medico tiene in mano un gambo di digitale.

Ritratto del dottor Paul Gachet di Vincent van Gogh (olandese, 1853-1890); olio su tela, 1890, dal Musee d'Orsay, Parigi. (Foto di GraphicaArtis / Getty Images)

Il valore della digitale nei trattamenti per il cuore divenne noto negli ambienti medici dopo che un medico e un botanico che lavorava al General Hospital di Birmingham, William Withering, nel 1775 si rese conto che le condizioni del decano del Brasenose College di Oxford - un paziente che soffriva di l'insufficienza cardiaca congestizia nota come idropisia - migliorata notevolmente dopo il trattamento con un rimedio a base di erbe segreto.

Ciò era stato fornito da una zingara o dalla vecchia donna del villaggio dello Shropshire: la storia era variata. Anche la storia di come un intrigante dottor Withering abbia perseguito il segreto, ma ha comunque assicurato una ricetta o un campione del nostrum, che è stato somministrato come tè.

L'infusione includeva una ventina di siepi ed erbe da giardino, ma il dottor Withering ha stabilito che il principio attivo era derivato dalla digitale - la sostanza conosciuta come digitale dal 1753, dopo che il botanico svedese Carl Linnaeus aveva classificato la pianta come Digitalis purpurea, la sua terminologia basata su il latino per dito e la tonalità della volpe comune diffusa in gran parte dell'Europa temperata.

Il dottor Withering ha trascorso nove anni a testare preparazioni da diverse parti della pianta raccolte in diversi periodi dell'anno e, nel 1785, a 44 anni, ha pubblicato il suo Account of the Foxglove. Ha documentato 156 casi da cui aveva determinato i modi migliori e più sicuri per somministrare il farmaco, tratti dalla crescita del secondo anno.

Il dottor Withering ha superato un tentativo dell'eminente medico contemporaneo Erasmus Darwin (nonno di Charles) di dirottare il credito per la sua ricerca pionieristica e la sua reputazione è sopravvissuta. Il suo nome risuona ancora nella facoltà di medicina dell'Università di Birmingham e il suo lavoro segna il punto cruciale quando la farmacologia ha riconosciuto entrambi elementi preziosi nell'erboristeria tradizionale e ha iniziato a soppiantarlo.

William Withering: botanico, geologo, chimico, medico e scopritore della digitale. (Immagine: Kelson)

La storia in corso di come questa figura importante avrebbe presumibilmente assicurato quel rimedio segreto dello Shropshire ha anche un elemento di dirottamento. Con il valore della digitale completamente riconosciuto - controlla le contrazioni cardiache caotiche e riduce il fabbisogno di ossigeno bloccando un enzima che regola l'attività elettrica - i prodotti commerciali basati su di essa erano inevitabili.

Entra nella più antica e grande azienda farmaceutica americana Parke-Davis (ora parte di Pfizer), fondata nel 1895. Per commercializzare i prodotti digitali, la società ha invitato il suo team pubblicitario a tornare all'acquisizione del rimedio originale da parte del dottor Withering.

Nel 1928, Parke-Davis lanciò una campagna che inventò la vecchia madre Hutton, una donna-erba dello Shropshire. Il suo illustratore William Meade Prince ha raffigurato un dottor Dandy, piuttosto oleaginoso, il dottor Withering che "scambiava sovrani d'oro con il segreto del fiore sul ciglio della strada" con una vecchia piuttosto piegata seduta su un muro, sebbene il copywriter abbia sviluppato l'idea di una cavalleria professionale approfittando di un anziano e ingenuo cottager.

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Un post condiviso da SANDRA (@schrebergartenliebe) il 6 giugno 2018 alle 12:32 PDT

Dennis Krikler, defunto redattore del British Heart Journal, descrisse la storia come una "speculazione innocua" che circonda il contatto della dottoressa Withering con una donna erborista rurale, se mai fosse accaduta, ma identificò autorevolmente la Vecchia Madre Hutton come un'invenzione colorata.

Il sig. Krikler, sudafricano, si è rammaricato che i successivi commentatori statunitensi non siano tornati al materiale originale, preferendo il mito di una semplice contadina ingannata dal suo posto nella storia medica da un praticante senza scrupoli - finzione più strana della verità nella migliore tradizione di Hollywood.

La vecchia madre Hutton sopravvive di conseguenza negli annali della digitale, un tributo all'arte dell'uomo pubblicitario. Digitalis purpurea, una sconosciuta erborista dello Shropshire, il generale di Birmingham, un malato preside dell'Oxford College, Vincent van Gogh e, soprattutto, l'assiduo William Withering, meritano di meglio.


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