Principale naturaIbernazione: il fenomeno animale che potrebbe salvare la razza umana

Ibernazione: il fenomeno animale che potrebbe salvare la razza umana

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Per secoli, i naturalisti hanno meditato su come una creatura a sangue caldo potesse scendere in uno stato invernale quasi mortale e la superficie incolume la primavera successiva. Ian Morton indaga sui misteri di come gli animali e gli insetti vanno in letargo e medita sulla più grande domanda che pone: potrebbero gli umani seguire l'esempio ">

Un ghiro in letargo

In mezzo a tutto ciò, si dice che la parola letargo sia apparsa per la prima volta nel 1816, attribuita al naturalista e filosofo tedesco Lorenz Oken. È strano che sia venuto a coniare una parola inglese sollevata direttamente dal latino hibernatum, quando la sua stessa lingua descrisse la condizione nel modo più adeguato come Winterschlaf, ma l'ibernazione era in buona compagnia in questo anno vintage per la neologia. Altri termini, dato il loro battesimo letterario nel 1816, includevano Double Gloucester, scollatura, ostetricia, delinquenza giovanile, assorbimento e risentimento.

Ora è chiaro che alcuni animali a sangue caldo vanno in letargo perché la loro scorta di cibo non sarà più disponibile. La temperatura corporea scende, la respirazione diventa lenta e superficiale, la frequenza cardiaca si riduce e il metabolismo viene automaticamente soppresso. Quattro specie di orsi offrono prove reali in altri climi, ma, nel Regno Unito, abbiamo tre modesti mammiferi che si chiudono per l'inverno.

Il ghiro raddoppia il suo peso attraverso il clima caldo, tesse un piccolo nido a livello del suolo in cui dormire da ottobre ad aprile o maggio, rallenta il battito cardiaco, abbassa la temperatura a poco sopra lo zero e riduce il metabolismo di circa il 90%, lasciando i predatori poco per andare avanti.

Allo stesso modo il riccio si gola, trova un angolo sicuro nella lettiera dei boschi o sul fondo della siepe, riduce la frequenza cardiaca da 190 a 20 battiti al minuto e consente al suo calore corporeo di scendere dalla norma 35 ° C per adattarsi alla temperatura ambiente, sopravvivendo così da novembre a metà marzo.

I pipistrelli trovano spazi umidi in alberi cavi, spazi sul tetto, cantine e grotte, gestendo cinque respiri e 20 battiti al minuto. Possono svegliarsi e volare brevemente; altri letargo possono morire se disturbati.

Molti insetti si ritirano in spazi riparati per vedere l'inverno, le varietà volanti producono glicole per abbassare il loro punto di congelamento fluido, in particolare le farfalle: il nostro pavone, piccolo guscio di tartaruga, virgola e zolfo, quel felice presagio di primavera. Potrebbero rispondere a una calda giornata invernale, ma torneranno in letargo.

Le coccinelle si insinuano in fessure, sia su alberi, davanzali o cornici di porte, e possono rannicchiarsi in gruppi. Giovani regine fertili di calabrone, ingrassate nel nido, si allontanano per andare in letargo da sole, lasciando il resto a morire.

Coccinelle in letargo in un gambo di pianta cava

Le vespe e i calabroni seguono lo stesso schema pragmatico. Al contrario, le api alveare rimangono attive, sostenute dal miele. Aggrappandosi alla regina, mantengono la sua temperatura a circa 35 ° C, mescolandosi e ruotando verso l'interno e verso l'esterno come i pinguini imperatori per dare a tutti una buona possibilità.

Tuttavia, è l'ibernazione dei mammiferi che coinvolge i fisiologi oggi, in particolare l'idea che i processi potrebbero essere sfruttati per il beneficio umano. Esperimenti a Seattle con acido solfidrico hanno indotto sei ore di letargo nei topi senza danni ("Mice On Ice", in una pubblicazione irriverente).

"In sostanza, stiamo temporaneamente convertendo i topi da creature a sangue caldo a creature a sangue freddo, che è esattamente la stessa cosa che accade naturalmente quando i mammiferi vanno in letargo", spiega il biologo cellulare Mark Roth, capo ricercatore presso il Centro di ricerca sul cancro Fred Hutchinson. "Pensiamo che questa possa essere un'abilità latente di tutti i mammiferi, potenzialmente anche degli esseri umani." Ha citato casi in cui gli individui congelati in incidenti sono stati rianimati senza apparente effetto negativo.

Il dottor Roth prevede un vero significato medico qui. A tempo debito, le persone gravemente ammalate e gravemente ferite potrebbero essere messe in uno stato di letargo indotto fino a quando non raggiungeranno un trattamento adeguato, suggerisce. Ha descritto a un recente simposio sulle neuroscienze negli Stati Uniti come il suo team abbia scoperto una serie di tre elementi adiacenti sulla tavola periodica, antiossidanti primordiali con le proprietà di causare cambiamenti reversibili per ridurre l'animazione.

Un rifugio per istrici in una riserva RSPB

Ha dichiarato che l'applicazione clinica dell'ibernazione metabolica indotta potrebbe includere il trattamento di gravi lesioni per perdita di sangue, ipotermia, febbre maligna, arresto cardiaco e ictus. Inoltre, potrebbe migliorare il trattamento del cancro consentendo la tolleranza di livelli più elevati di radiazioni senza danni ai tessuti sani. Potrebbe anche prolungare la durata di conservazione degli organi per il trapianto e guadagnare tempo per i pazienti che li attendono (ce ne sono circa 6.400 nel solo Regno Unito e tre muoiono ogni giorno).

Secondo il dott. Sanjay Gupta del Dipartimento di Neurochirurgia della Emory University School of Medicine di Atlanta, negli Stati Uniti, esiste già l'equivalente umano dell'ibernazione, che chiama "una zona grigia, una debole terra di nessuno dove non sei nemmeno morto né realmente vivo '. Indotto da ipotermia accidentale o terapeutica, ha salvato individui che altrimenti sarebbero morti per un arresto cardiaco su un tapis roulant da palestra o al volante della propria auto.

L'esempio eccezionale è la sciatrice svedese Anna Bågenholm. Nel 1999, trascorse 80 minuti intrappolati in acqua gelata sotto 8 pollici di ghiaccio, la sua temperatura corporea scendeva a 13, 7 ° C, prima di essere liberata e trasportata in aereo all'ospedale universitario di Tromsø. Il personale ha lavorato sulla sua sopravvivenza per nove ore e la sua guarigione per molti mesi, con un graduale riscaldamento per evitare la distruzione cellulare.

Un progresso medico con monumentale promessa in situazioni di trauma, l'ipotermia terapeutica non replica ancora il facile ritorno degli letargo della Natura alla piena attività. Tuttavia, una visione a più lungo termine è stata proposta da Kelly Drew dell'Institute of Arctic Biology presso la Fairbanks University, in Alaska. Ha detto ai delegati del simposio che tutti i mammiferi, anche gli umani, potrebbero condividere i geni e quindi la capacità di ibernare effettivamente: "Una migliore comprensione dell'intera suite del controllo del sistema nervoso autonomo dell'ibernazione migliorerà la fattibilità che un giorno gli umani andranno in letargo".

L'idea che astronauti e viaggiatori spaziali possano, in questo modo, superare il tempo impiegato per raggiungere mondi lontani eccita i visionari e, se e quando la fantascienza diventa un fatto spaziale, l'umanità potrebbe avere motivo di salutare quelle creature che prendono una lunga pausa invernale. Se la razza umana deve abbandonare questo pianeta avvincente per una stella amica, il contingente britannico dovrebbe prendere riserve di ghiri, ricci, pipistrelli e farfalle. Tutti in letargo, ovviamente.


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