Principale naturaDomande curiose: come ha fatto una cicogna con una lancia al collo a risolvere il mistero della migrazione degli uccelli?

Domande curiose: come ha fatto una cicogna con una lancia al collo a risolvere il mistero della migrazione degli uccelli?

Il Rostocker Pfeilstorch. Credito: Zoologische Sammlung der Universität Rostock tramite Wiki Commons
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Per migliaia di anni, la maggior parte delle persone era convinta che gli uccelli andavano in letargo in inverno - fino a quando una cicogna incredibilmente resistente non ha dimostrato il contrario. Spiega Martin Fone.

Come qualcuno che riesce a malapena a passare dalla A alla B senza visitare altre lettere dell'alfabeto, sono fortemente terrorizzato dagli uccelli che migrano. È davvero sorprendente che abbiano la resistenza per percorrere le distanze che fanno, la Sterna artica governa il posatoio con i suoi viaggi dai suoi allevamenti artici all'Antartico ogni anno, e che sanno dove stanno andando, finendo spesso al proprio nel punto in cui sono nati o allevati l'ultima volta.

Per me, da ragazzo, l'arrivo della rondine è stato uno spettacolo per gli occhi doloranti, il presagio dell'estate a venire e la sua partenza mi ha portato a casa che le notti stavano per allungarsi e il tempo più freddo stava arrivando. Gli avvistamenti di rondini che volteggiavano nel cielo e costruivano i loro nidi nella grondaia delle case, insieme ai ricci che si trascinavano attraverso il sottobosco e che i tritoni che si prendevano il sole sulle pietre erano dieci centesimi quando ero un ragazzo nelle zone rurali dello Shropshire. Più di mezzo secolo dopo, quaggiù in quello che chiamiamo frondoso Surrey, non ricordo l'ultima volta che ho visto nessuno di loro. A quanto pare, ci pentiamo per la nostra invasione nel loro habitat naturale.

In altri modi il nostro mondo si è ridotto. Sappiamo di più sulle parti straniere di quanto abbiamo mai fatto e la scomparsa stagionale di alcuni tipi di uccelli migratori non è più un mistero per noi, anche se non sempre capiamo esattamente come effettuano questi enormi viaggi e, in alcuni casi, perché. Era un diverso bollitore di pesce fino a poco tempo fa un paio di secoli fa. Sì, la gente si rese conto che alcuni tipi di uccelli apparivano e scomparivano in determinati periodi dell'anno, ci sono riferimenti alle migrazioni di uccelli negli scrittori greci antichi come Esiodo ed Erodoto e nell'Antico Testamento, ma il puzzle era dove erano andati.

'La teoria di Aristotele non era così bizzarra come alcune che facevano il giro. Nel 1703 un professore di Harvard scrisse in un opuscolo che gli uccelli migratori volavano sulla luna "

Il filosofo Aristotele descrisse circa 140 specie di uccelli nel suo Historia Animalium in 10 volumi, registrando come alcune specie di uccelli sembravano più grasse quando stavano per migrare e considerevolmente più sottili quando tornarono. Fu in grado di sottolineare che la gru eurasiatica emigrò dalle steppe della Scizia alle paludi del Nilo, osservazioni che presumibilmente poteva validare dai viaggiatori che giravano per la terra cognita del mondo antico. Ma per quanto riguarda gli uccelli che si sono allontanati oltre il purlieus del mondo conosciuto, le loro abitudini erano un mistero.

Se non altro, in assenza di dati concreti, Aristotele era inventivo. Ha ipotizzato che gli uccelli migratori come le rondini, i piccoli rettili e i mammiferi, siano semplicemente in letargo in inverno, in angoli e fessure o sott'acqua. Altri hanno suggerito di aver metamorfizzato in altri tipi di uccelli, che erano più in grado di far fronte alle avversità atmosferiche.

Aristotele fu così influente che la sua teoria delle rondini in letargo fu accettata come gancio, lenza e platina per due millenni, l'arcivescovo di Uppsala lo dichiarò come un "fatto" a metà del XVI secolo. Perfino il rinomato naturalista di Selborne, Gilbert White, riferì che le rondini, arrivando presto in Inghilterra e incontrando il gelo e la neve si sarebbero "ritirate immediatamente per un po '- una circostanza molto più a favore di nascondersi che migrare", dubitando che si sarebbero preoccupati di viaggiare di nuovo alle latitudini più calde per alcune settimane fino a quando il clima dell'Inghilterra si è riscaldato.

Tuttavia, la teoria di Aristotele non era così bizzarra come alcune che facevano il giro. Nel 1703 un professore di Harvard scrisse in un opuscolo che gli uccelli migratori volavano sulla luna.

Thomas Bewick è andato in qualche modo a risolvere il mistero della rondine che scompare, riferendo nel primo volume della sua A History of British Birds, pubblicato nel 1797, che il capitano di una nave, di cui stimava l'opinione, "tra le isole di Minorca e Maiorca vide un gran numero di rondini che volano verso nord. " Mise a riposo l'idea degli uccelli in letargo sul fondo delle pozze osservando che "le rondini spesso posano di notte; dopo che hanno iniziato a riunirsi, ai lati di fiumi e pozze, da cui si è erroneamente supposto che si ritirassero nell'acqua ».

"Il cacciatore, in lutto per la perdita della sua cena e la sua lancia premio, poteva almeno consolarsi con la consapevolezza che si trattava di un colpo da un milione."

Bewick ha anche sperimentato le rondini, mantenendole calde, asciutte e nutrite durante i mesi invernali, portandolo a concludere che "ci lasciano quando questo paese non può più fornir loro una scorta del loro cibo adeguato e naturale".

La situazione stava cambiando, ma il critico potrebbe sostenere che le teorie di Bewick, corrette come ora le conosciamo, erano proprio questo e ciò che era necessario erano fatti concreti per convalidare il concetto di migrazione aviaria.

Quella prova venne letteralmente fuori dal cielo nel 1822. Una cicogna bianca, Ciconia Ciconia per dargli il suo nome ornitologico, fu trovata fuori dal villaggio di Klütz sulla costa baltica di quella che oggi è la Germania. E nessuna cicogna ordinaria era. La percorreva una lancia da 30 pollici, che era entrata dal lato sinistro del suo corpo ed era uscita a metà del suo collo sul lato destro, impalandolo in modo grottesco. Il cacciatore, in lutto per la perdita della sua cena e la sua lancia premio, poteva almeno consolarsi con la consapevolezza che si trattava di un colpo in un milione.

Dopo l'ispezione, la lancia fu trovata in legno africano, portando alla conclusione inevitabile che, nonostante le sue ferite, la cicogna era riuscita a volare a circa 2.000 miglia dal continente africano, da cui era emigrata. L'uccello doppiamente sfortunato è stato ucciso, impagliato e montato ed è in mostra, completo della sua lancia, fino ad oggi nella Collezione Zoologica dell'Università di Rostock.

Credito: Zoologische Sammlung der Universität Rostock tramite Wiki Commons

I tedeschi, come è loro solito, battezzarono la cicogna Pfeilstorch o la cicogna delle frecce. Sorprendentemente, altri ventiquattro uccelli del genere sono stati trovati nel tempo, dimostrando una prova incontrovertibile che gli uccelli migrano piuttosto che andare in letargo o trasformarsi in qualcos'altro. Gli scienziati sono stati ora in grado di sbloccare alcuni dei misteri della migrazione, grazie a una lancia.


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