Principale architetturaAgatha Christie: le grandi case di campagna che hanno ispirato le storie del più grande scrittore di crimini mai esistito in Gran Bretagna

Agatha Christie: le grandi case di campagna che hanno ispirato le storie del più grande scrittore di crimini mai esistito in Gran Bretagna

Gossington Hall, ambientazione per "Il corpo nella biblioteca" di Agatha Christie. © Matthew Rice / Country Life Credito: Matthew Rice / Country Life

Agatha Christie ha messo molti dei suoi misteri di omicidio nelle case di campagna. Con l'aiuto di disegni appositamente commissionati da Matthew Rice, Jeremy Musson osserva l'architettura degli edifici che conosceva e quelli che immaginava.

La casa di campagna è la cornice naturale per il grande romanzo inglese sulla criminalità della metà del 20 ° secolo. Offre una posizione spaziosa, isolata e un cast ben definito di dramatis personae con ampio tempo libero per intrighi o in giro mentre si fa il furbo. C'è anche il delizioso contrappunto sociale della vita sopra e sotto le scale. Tutto questo è l'essenza della buona narrativa di evasione vecchio stile e, per molti oggi, di un imperdibile dramma sullo schermo.

La casa di campagna è stata particolarmente apprezzata dalla stessa regina del crimine, Agatha Christie. Questo interesse è discusso sia in Agatha Christie At Home (2009) di Hilary Macaskill che in Agatha Christie: A Mysterious Life (2018) di Laura Thompson, studi sui quali si basa questo articolo. A partire dal suo primo romanzo, The Mysterious Affair at Styles (1920), case di campagna e la grandiosità della loro vita dei primi anni del 20 ° secolo, sono fortemente presenti nei suoi scritti (anche se in nessun modo in ogni storia). Dentro e fuori da queste case, Poirot e Hastings e, altrove, Miss Marple, misero al lavoro le loro menti furfanti.

Poirot si prepara a rivelare l'assassino: il classico denouement in "The Mysterious Affair at Styles" di Agatha Christie. © Matthew Rice / Country Life

Nata Agatha Miller nel 1890, la stessa Christie proveniva da una scorta confortevole. I suoi genitori non erano abitanti di una casa di campagna, ma certamente facevano parte del mondo gentile e professionale che incontriamo nei suoi romanzi. Si trasferirono nei circoli della contea; le piaceva il teatro amatoriale a Cockington Court e incontrò anche il suo primo marito, un ufficiale sfrenato nel Royal Flying Corps, a una danza al Castello di Ugbrooke, data da Lord e Lady Clifford di Chudleigh.

È cresciuta ad Ashfield, una villa amatissima e sconclusionata della Reggenza ai margini di Torquay (Christie l'ha venduta solo negli anni '30 e ha cercato disperatamente di riacquistarla, senza successo, dopo la seconda guerra mondiale, quando ha scoperto che doveva essere demolito).

Come nel caso di così tante generazioni della sua generazione, Christie preferiva davvero le case della regina Anna e della Georgia e ogni tanto faceva dei lampioni ai loro successori del XIX secolo. Una casa chiamata Stonygates, usata da un filantropo per allevare giovani in difficoltà in They Do It With Mirrors (1952), viene abilmente respinta come "Miglior periodo del gabinetto vittoriano".

Le sue memorie, che ha iniziato a scrivere nel 1950 in una casa di mattoni di fango a Nimrud, in Iraq, sono particolarmente ricche nel ricreare la sensazione del mondo protetto della famiglia inglese gestita da domestici. Era perfettamente consapevole della compagnia e della rassicurazione che il personale domestico dava ai bambini che crescevano in quelle case; la sua infermiera sincera domina le pagine della sua An Autobiografia .

La casa di Agatha Christie, Greenway, vicino a Dartmouth. © Matthew Rice / Country Life

Particolarmente rivelatore è il fascino dell'infanzia di Christie per le case delle bambole, di cui ne possedeva due, la seconda era uno spazio armadio adattato, con pareti tappezzate e stanze su ogni scaffale. Com'è affascinante immaginare l'infantile Agata sbirciare in questi spazi mentre muoveva figure nel suo piccolo teatro domestico.

Le case più grandi danno il tono ai suoi romanzi. In The Mysterious Affair at Styles, Styles Court nell'Essex è descritto come un "glorioso vecchio posto". Sembra probabile che avesse in mente una data del 17 ° secolo, anche se la forma della scala ha un carattere successivo. L'ambientazione di Waverly Court, Surrey, in The Kidnapping of Johnny Waverly (1923), è una vecchia casa di famiglia che è stata "restaurata con gusto e cura" (il tipo che avrebbe attirato l'attenzione dell'editor di Country Life, senza dubbio) .

Tuttavia, i romanzi successivi di Christie riflettono spesso il cambiamento sociale della casa di campagna in un mondo postbellico di incertezza e declino. Negli anni '40 e '50, alcune delle case in vetrina sono squallide e scoscese al tallone; Rutherford Hall, in 4.50 da Paddington (1957), appare come una pila del 19 ° secolo (apparentemente ispirata al Castello di Windsor) con annessi semi-abbandonati e una carenza di servi.

Rutherford Hall da "4.50 da Paddington". © Matthew Rice / Country Life

Le indicazioni sul palcoscenico dell'opera teatrale di Christie La trappola per topi, eseguita per la prima volta nel 1952, descrivevano l'ambientazione - la grande sala del Monkswell Manor - come una casa "vissuta da generazioni della stessa famiglia con risorse in diminuzione", con una sala-soggiorno arredato con vecchi mobili e poltrone in rovere. I giovani proprietari, di fronte all'austerità del dopoguerra, hanno aperto la loro casa di famiglia come casa per gli ospiti, lo spunto per un'improvvisa tempesta di neve isolante e la conseguente festa in casa non convenzionale e gravata da omicidi.

Le descrizioni delle case di campagna di Christie hanno più in comune con l'economia di stile di Jane Austen che la prolissità di Trollope, che spesso riprende solo una o due righe di testo. In effetti, una volta PD James osservò che Christie aveva "la capacità di evocare un mondo senza descriverlo". Infatti, in The Hollow, 1946, ci sono molti riferimenti a "la casa bianca e aggraziata" incastonata in un "anfiteatro di colline boscose", una casa di famiglia che domina la vita e l'immaginazione di diversi personaggi, ma che in realtà non viene mai visitata romanzo.

L'impressione data dalle grandi case è spesso la nostra strada nel senso della loro presenza. L'ammirazione di Poirot per l'elegante bellezza di Nasse House, in Dead Man's Folly (1956), è palpabile, sebbene la casa non sia descritta in alcun dettaglio. Ciò non può essere attribuito a una mancanza di conoscenza da parte di Christie, dal momento che la fittizia Nasse House - e la relativa darsena (dove si trova un corpo) - è chiaramente modellata su Greenway, la bella casa del 1790 che Christie acquistò nel 1938, con le ali basse aggiunte 1815 e splendida vista sul fiume Dart. Un tempo era stato il centro di una piccola proprietà terriera, e aveva ancora una notevole porzione di terra, ma era stato acquisito come più di una casa per le vacanze, circondato da lussureggianti giardini verdi associati al sud del Devon.

La rimessa per imbarcazioni a casa di Agatha Christie, Greenway, vicino a Dartmouth. © Matthew Rice / Country Life

Dato congiuntamente da sua figlia Rosalind Hicks, suo marito Anthony e il figlio di Rosalind, Matthew Prichard, al National Trust, questa casa intonacata rimane arredata in modo evocativo com'era durante l'occupazione di Christie, il suo giardino e la sua ambientazione attentamente protetti e conservati.

La residenza principale di Christie, dal 1934, fu la Winterbrook House dei primi del XVIII secolo a Wallingford, vicino a Oxford - il marito archeologo, Sir Max Mallowan, fu in seguito nominato membro di All Souls. L'accademico di Oxford AL Rowse ha particolarmente ammirato gli "interni accoglienti e calorosi della classe media", di Winterbrook, i mobili, la porcellana, l'argento e le "sedie fluttuanti troppo grandi".

La Winterbrook House di Agatha Christie, dove viveva con il suo secondo marito, Sir Max Mallowan. © Matthew Rice / Country Life

Le memorie di Christie mostrano che era interessata al potenziale delle case e disposta a fare lo sforzo per migliorarle e ripristinarle. Her An Autobiography rivela come abbia impiegato un giovane architetto australiano, Guilford Bell (figlio di un amico), a Greenway, ed è stato lui a convincerla a spazzare via le aggiunte successive, tra cui una sala da biliardo, un ufficio immobiliare e uno studio, per rendere la casa più leggera e più facile da gestire.

Gli architetti compaiono occasionalmente nei romanzi di Christie, tra cui una figura giovane, testarda e attraente nella finzione Nasse House of Dead Man's Folly . In Endless Night (1967), la superstar continentale malata Rudolf Santonix progetta un'elegante villa modernista sul sito di una casa di campagna vittoriana in rovina chiamata The Towers, ma la sua bellezza non offre protezione contro la malvagità.

Gli architetti compaiono anche in Murder is Easy (1939), in cui il magnate del giornale self-made Lord Whitfield (con gli echi di Lord Beaverbrook) si vanta di licenziare un architetto e di trovare un altro che può piegare alla sua volontà per produrre una casa straordinaria. La riprogettazione architettonica offre un indizio sul carattere del pari vanaglorioso, mentre Lord Whitfield proclama "Ho sempre avuto una fantasia per un castello", ma i lettori sono informati che, almeno nel suo nucleo, Ashe Manor rimane percepibile come una casa della Regina Anna, sebbene racchiuso in una "florida magnificenza".

La capacità di Christie di evocare un mondo, nonostante la resistenza alla descrizione diretta, significa che le identità delle sue case sono trasmesse in modo più obliquo: la loro imponenza indicata attraverso le chiamate di salotti, sale da pranzo, sale per fumatori, biblioteche e la presenza quasi costante del personale domestico, specialmente nei romanzi precedenti, dai maggiordomi taciturni alle fanciulle fedeli. Questa inferenza di dettagli sottolinea la presentazione di case di campagna sia nei romanzi che nei racconti, lasciando che il lettore colmi le lacune e in seguito immagini che sia stato tutto il lavoro dell'autore.

In The Body in the Library (1942), la storia inizia evocando i rumori discreti delle routine mattutine dei servi di Gossington Hall, St Mary Mead. La padrona di casa sta sognando nel suo letto, quasi consapevole, anche nel sonno, che sta aspettando che la sua cameriera le porti la tazza di tè al mattino presto. È questo tipo di titbit, trasmesso nel linguaggio semplice e semplice di Christie, che dà un tono così realistico alle sue storie e ambientazioni. La biblioteca tradizionale di Gossington Hall è "fioca, dolce e informale", rendendo l'apparizione improvvisa di un cadavere in un abito dai colori vivaci un'aggiunta particolarmente incongrua.

Styles Court in Essex, ambientazione di Agatha Christie per "The Mysterious Affair at Styles". © Matthew Rice / Country Life

Significativamente per Christie, nel 1902, sua sorella maggiore Madge sposò James Watts, l'erede di Abney Hall, vicino a Cheadle, un'enorme pila vittoriana in mattoni rossi, costruita nel 1847 e ristrutturata nel 1850 per la famiglia Watts dagli architetti Travis e Magnall, e ulteriormente ampliato nel 1890. Si pensa che sia stata l'ispirazione per una casa chiamata Chimneys, sede del Marchese di Caterham in The Secret of Chimneys (1925); la stessa casa riappare in un sequel, The Seven Dials Mystery (1929).

Christie soggiornava spesso ad Abney Hall, ricordandolo con affetto nelle sue memorie con i suoi lunghi passaggi, scale e nicchie, tende di broccato e arazzi. Ha servito come modello per Enderby Hall in After the Funeral (1953), che Christie ha dedicato a suo nipote, anche James Watts. Qui, i servi aiutano ancora una volta a definire la nostra visione della casa, con un cuoco molesto che si riferisce alla sala come un "vero vecchio mausoleo" e si lamenta dell'enorme cucina, della cucina e della dispensa. Ma l'Enderby Hall del dopoguerra è stata riportata alla visione nostalgica di una casa con personale completo: l'autobiografia di Christie registra gli eroici tentativi di sua sorella, durante gli anni '40, di mantenere standard impossibili ad Abney Hall con l'aiuto di un solo cuoco part-time.

Le grandi feste natalizie prebelliche, prima che Abney Hall diventasse difficile da gestire, sono evocate in una raccolta di racconti, L'avventura del budino di Natale e una selezione di entrate (1960), che l'autore dedica all'ospitalità della casa, di cui ricorda la prefazione.

Nella trama del titolo, Poirot è invitato (tramite un discreto funzionario di polizia) a trascorrere il Natale in una casa di campagna inglese e tremare letteralmente al pensiero. Rispetto ai "comfort" del suo appartamento, l'idea stessa di soggiornare in un maniero del XIV secolo in inverno lo riempie di apprensione. All'arrivo a King's Lacey, è piacevolmente sorpreso di scoprire che sono stati installati acqua calda e riscaldamento centralizzato, pagati dalla terra venduta per lo sviluppo, anche se l'altro disagio del crimine della casa di campagna Christie rimane ostinatamente presente.

Quando Poirot affitta un ritiro di campagna - Resthaven - lui stesso, in The Hollow, è decisamente una comoda scatola "severamente moderna" con un tetto. Si trova di fronte a "Dovecotes", di recente costruzione ma "un tripudio di graticcio", in una zona in cui "una fiducia nazionale" dedicata alla conservazione delle bellezze della campagna inglese ha fermato ulteriori nuovi sviluppi. Il contrasto arguto di questi due edifici ha qualcosa del segno distintivo di un cartone animato di Osbert Lancaster.

Il proprietario di Abney Hall, il cognato di Christie Watts, una volta si lamentò della mancanza di sangue nelle sue storie e fu ricompensato con un romanzo dedicato, Il Natale di Hercule Poirot (1938). Il libro fa ripetutamente riferimento a una citazione di Macbeth: "Eppure chi avrebbe pensato che il vecchio avesse avuto così tanto sangue in lui?"

All'inizio, presenta la scoperta del proprietario di Gorston Hall, Simeon Lee, che giace morto di fronte a un fuoco scoppiettante, circondato da mobili pesanti rovesciati e vasi di porcellana fracassati, con sangue ovunque. La stanza è il suo studio ed è chiusa dall'interno.

Qui, in un ambiente familiare rassicurante, ci sono tutti gli ingredienti piacevoli di un mistero di omicidio, con Poirot, che fa la sua diciannovesima apparizione da The Mysterious Affair at Styles, ancora una volta per fortuna a portata di mano per risolvere il raccapricciante puzzle.


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